EEUU – Las refinerías de petróleo están filtrando benceno, cancerígeno, a barrios residenciales

Por Mike Ludwig

A pesar de un esfuerzo a nivel nacional para monitorear y detener las emisiones, todavía se detectan concentraciones peligrosas del benceno, una sustancia química cancerígena, en el aire y cerca del nivel del suelo entre las refinerías de petróleo y las comunidades vecinas en el sur del Golfo y el Medio Oeste.

La Oficina del Inspector General de la Agencia de Protección Ambiental (EPA), el organismo de control federal de la EPA, publicó un informe alarmante esta semana exponiendo enormes agujeros en los esfuerzos regulatorios para rastrear y exigir a las refinerías de petróleo que reduzcan las concentraciones dañinas de benceno en el aire, que impacta abrumadoramente vecindarios de bajos ingresos y comunidades de color que ya están sobrecargados por la contaminación industrial. La EPA clasifica al benceno como un “contribuyente al riesgo nacional de cáncer” junto con contaminantes tóxicos como el acetaldehído, el tetracloruro de carbono y la naftaleno.

El hallazgo sugiere que las refinerías de petróleo más nuevas y bien financiadas están tomando medidas para mitigar la contaminación por benceno, mientras que las refinerías más antiguas en estados con poca supervisión y altos niveles de contaminación industrial están explotando lagunas en las regulaciones federales que exigen que las empresas tomen medidas de limpieza cuando las concentraciones de benceno exceden el límite de salud pública de nueve microgramos por metro cúbico en el límite de propiedad de la instalación.

Como era de esperar, muchos de los peores infractores se encuentran en los corredores industriales de Luisiana y Texas, donde la industria de los combustibles fósiles tiene una enorme influencia política, la aplicación de medidas ambientales es escasa y las explosiones de fuego, los accidentes mortales y las fugas contaminantes en las refinerías de combustibles fósiles y las plantas petroquímicas son frecuentes . Ocurrencias comunes que a menudo resultan en órdenes de evacuación para los residentes cercanos.

Si bien las emisiones generales de benceno se redujeron a nivel nacional bajo el programa de monitoreo de la EPA lanzado en 2018, para 2021 al menos 25 refinerías no pudieron evitar que las concentraciones de benceno alcanzaran niveles tan peligrosos que requieren limpieza según las regulaciones federales, incluidas 13 donde las concentraciones de benceno en la “cerca” de la refinería excedió el límite de salud pública durante meses, según Andrea Martínez, la auditora que elaboró ​​el informe.

“Como parte de nuestra auditoría, profundizamos en las nueve refinerías que tenían las peores concentraciones de benceno”, dijo Martínez en un podcast publicado con el informe. “Descubrimos que la EPA tomó medidas contra sólo uno de esos nueve durante el período cubierto por nuestro análisis, y [los reguladores estatales] no habían tomado medidas coercitivas en ninguno de los nueve”.

Utilizando datos de benceno más recientes de 2022 y 2023, el Environmental Integrity Project, un grupo de vigilancia independiente, publicó una lista de 12 refinerías de petróleo y plantas petroquímicas que se encuentran entre los peores contaminadores de benceno. Entre abril de 2022 y marzo de 2023, los monitores de aire alrededor de las instalaciones (siete en Texas, cuatro en Luisiana y uno en Iowa) detectaron benceno entre las instalaciones y los vecindarios circundantes en niveles superiores al límite de salud pública, lo que se supone que hará que las compañías de combustibles fósiles tomar medidas de limpieza.

Los principales contaminadores en la lista incluyen la Refinería Chalmette en Chalmette, Luisiana, y TotalEnergies Petrochemicals en Port Arthur, Texas, ambas ubicadas cerca de áreas residenciales conocidas como comunidades de justicia ambiental porque durante mucho tiempo han luchado contra la contaminación en las afueras de Nueva Orleans y Houston, respectivamente. . Una refinería ubicada en Clinton, Iowa, y operada por el gigante químico holandés LyondellBasell ocupa el quinto lugar en la lista. En 2021, la empresa acordó reducir miles de toneladas de contaminación del aire en virtud de un acuerdo con la EPA y los fiscales federales.

Eric Schaeffer, ex director de control civil de la EPA que ahora dirige el Proyecto de Integridad Ambiental, dijo que el informe del inspector general de la EPA destaca una “necesidad urgente” de que la EPA “tome medidas enérgicas” contra las refinerías de petróleo que repetidamente están poniendo a “vecindarios justo al final de la calle”. en riesgo.”

En 2015, una acción legal emprendida por una coalición de grupos ambientalistas y comunidades cercadas obligó a la EPA a imponer nuevas regulaciones de mitigación y monitoreo del benceno. Las reglas requieren que las refinerías controlen el benceno y reporten datos trimestrales a la EPA, que luego trabaja con los operadores de las refinerías para desarrollar un plan de limpieza cuando los niveles de benceno exceden el límite de salud pública.

“Algunas refinerías han hecho precisamente eso y sus esfuerzos han ayudado a reducir la exposición a este contaminante mortal”, dijo Schaeffer en un comunicado. “Pero como informa el Inspector General de la EPA, los niveles de benceno siguen siendo demasiado altos en otras refinerías año tras año. La EPA debe darles a estas industrias rezagadas una fecha límite para la limpieza, o las empresas dejarán de tomar estos requisitos en serio”.

Un portavoz de la división de aplicación de la ley de la EPA dijo a Truthout que la agencia no tenía comentarios adicionales que agregar al informe en este momento.

El informe del inspector general de la EPA encontró una falta de seguimiento en varias refinerías de petróleo que continuaron reportando niveles elevados de benceno a pesar de crear planes de limpieza, mientras que los datos de otros contaminadores desaparecieron en aparente violación de las regulaciones.

Según las normas de la EPA, las refinerías se controlan en gran medida a sí mismas a menos que violen los límites de contaminación, instalando monitores de benceno en las cercas y reportando periódicamente los datos a la EPA. Sin embargo, simplemente permitir que las concentraciones de benceno superen el límite de salud pública no constituye una violación de las normas de la EPA.

En cambio, exceder el límite simplemente genera una “obligación legal” de volver a bajar los niveles de benceno por debajo del límite de nueve microgramos por metro cúbico conocido como “nivel de acción”. Martínez dijo que las refinerías con concentraciones promedio anuales de benceno por encima del “nivel de acción” pueden no estar identificando la causa raíz del problema, o simplemente pueden no estar planificando y tomando las medidas adecuadas.

“Por ejemplo, analizamos ocho planes correctivos presentados por cuatro refinerías y descubrimos que sólo una refinería logró reducir y mantener su concentración de benceno en nueve microgramos por metro cúbico o menos durante las diez semanas siguientes”, dijo Martínez. “Los otros tres nunca redujeron su concentración de benceno a nueve microgramos por metro cúbico o menos en 10 semanas, o si la redujeron, excedieron ese nivel una vez más en ese mismo período de 10 semanas”.

Es posible que la EPA solo tenga un tiempo limitado para corregir el programa de limpieza y monitoreo de benceno y lograr una reducción significativa de la contaminación para los residentes que viven cerca de los peores infractores. Si el expresidente Donald Trump u otro republicano llega a la Casa Blanca en 2024, es probable que la EPA vea su presupuesto recortado y su liderazgo reemplazado por defensores de la industria. Durante su mandato, Trump presionó por una amplia desregulación ambiental y prometió “liberar” la industria de los combustibles fósiles con poca supervisión.

Martínez dijo que la mayoría de las emisiones de benceno de las refinerías son “emisiones fugitivas” que provienen de “fuentes abiertas”, como tanques y equipos con fugas, en lugar de una chimenea o un respiradero. (Sin embargo, las llamas ardientes que brotan regularmente de las chimeneas de las refinerías también son fuentes de benceno y otros contaminantes).

“La mayor concentración de emisiones fugitivas fuera de los límites de la propiedad de una refinería, que se conoce como la barrera de la refinería, probablemente ocurra a nivel del suelo”, dijo Martínez. “Como tal, las altas concentraciones de benceno fuera de la valla podrían representar riesgos para las comunidades cercanas”.

Al igual que las refinerías, las plantas petroquímicas también son una fuente importante de benceno, y muchas están ubicadas en el sur del Golfo y en los corredores industriales de otras regiones. Las reglas de la EPA de 2015 se centran en las refinerías de petróleo y la EPA no creó las mismas regulaciones de benceno para todas las plantas químicas. Sin embargo, varias plantas químicas del Golfo Sur están bajo órdenes judiciales o decretos de consentimiento que exigen a las empresas monitorear e informar sobre el benceno en el aire y hacer esfuerzos para proteger a los residentes cercanos.

“La Oficina del Inspector General hizo seis recomendaciones a la EPA, incluida que la agencia emita orientación sobre lo que constituye una violación de las regulaciones y una estrategia sobre cómo abordar las refinerías que no reducen sus concentraciones de benceno al nivel de acción o por debajo de él”. Dijo Martínez. “También recomendamos que la agencia investigue las lagunas en los datos de seguimiento que identificamos en nuestro informe, así como que revise periódicamente los datos presentados para detectar dichas lagunas en el futuro”.

Tomado de truthout.org

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